El Apolo 11 llevó a los humanos a la superficie de la Luna por primera vez en 1969. Aquí se muestra a Buzz Aldrin preparando el experimento del Viento Solar como parte del Apolo 11, con Neil Armstrong tomando la fotografía. (NASA / APOLLO 11)

¿Cómo era cuando la civilización humana alcanzó su pináculo?

Los últimos 300,000 años ocurren en un abrir y cerrar de ojos cósmico, pero significa todo para la humanidad.

La historia de la humanidad fue todo menos inevitable. Aunque el Universo creó las condiciones e ingredientes que hicieron posible nuestra existencia, fue solo una serie de eventos improbables que se desarrollaron lo que nos dio origen específicamente. Si incluso uno de los innumerables resultados hubiera sido diferente, es posible que nuestra especie nunca haya evolucionado en el planeta Tierra.

Pero hace 300,000 años, el Homo sapiens vivía en África, evolucionando de nuestros ancestros comunes compartidos. Durante casi todo ese tiempo, vivimos simultáneamente con otros homínidos como el Homo Erectus y los Neandertales, y todos aprovechamos el fuego, las herramientas, la ropa, el idioma y los refugios construidos artificialmente. Desde un estado primitivo de cazadores-recolectores hasta el mundo moderno tecnológicamente avanzado, aquí está la etapa final de nuestra historia: cómo se desarrolló la civilización humana.

Esta reconstrucción del medio ambiente del período Paleolítico medio data de hace aproximadamente 80,000 años, y representa a un hombre de Neandertal que vive en lo que se cree que es una vivienda típica de la época. (Foto de Xavier ROSSI / Gamma-Rapho a través de Getty Images)

A pesar de que los homínidos se habían extendido previamente por los continentes templados del mundo, los seres humanos permanecieron en África exclusivamente durante algún tiempo. Hace 240,000 años, los neandertales evolucionaron, uniéndose a los humanos modernos pero posiblemente surgiendo en Europa primero. Se sabe muy poco acerca de las primeras etapas de la civilización humana, salvo decir que los tres homólogos que sobrevivieron tarde: los seres humanos, los neandertales y las poblaciones restantes de Homo erectus, todos vivieron al mismo tiempo.

Luego, hace unos 115,000 años, llegó el último período glacial, obligando a las poblaciones sobrevivientes a acercarse a las latitudes ecuatoriales. Mientras que las poblaciones humanas y neandertales prosperaron, la población restante de Homo erectus se extinguió alrededor de este tiempo o poco antes. Los humanos modernos también abandonaron África hacia Europa, llegando hace unos 40–45,000 años. Por un breve tiempo, los humanos y los neandertales coexistieron.

Una imagen tomada el 26 de marzo de 2018 muestra las herramientas que se muestran para la exposición de Neanderthal en el Museo de l'Homme en París. Los neandertales y los humanos coexistieron durante miles de años en Europa, pero la extinción de los neandertales fue rápida y definitiva después de sus encuentros con los seres humanos. (STEPHANE DE SAKUTIN / AFP / Getty Images)

Abundan las pruebas fósiles de violencia y competencia entre humanos y neandertales, con muchas marcas de armas primitivas descubiertas en los esqueletos de ambos. El primer instrumento musical, una flauta de hueso, similar a una grabadora moderna, data de hace 40,000 años, donde habitaban los neandertales. También encontrado en esta época, hace aproximadamente 37,000 años, es el primer ejemplo de un espécimen de perro domesticado, encontrado en convivencia con humanos modernos.

Los neandertales y los humanos probablemente se cruzaron por un tiempo, pero la competencia entre especies fue feroz y brutal. Cuando pasaron otros miles de años, ya no quedaban más neandertales. Hace aproximadamente 34,000 años, el Homo sapiens había llevado a todos los otros homínidos modernos a la extinción completa.

Las cuevas de Vallon-Pont-d'Arc albergan muchas de las pinturas más antiguas: representaciones de animales dibujados por humanos. Aquí, se representa un rinoceronte con un cuerno grande y curvo. Las ilustraciones más antiguas encontradas en esta cueva tienen más de 30,000 años. (CUEVA DE CHAUVET, ARDÈCHE, FRANCIA / DOMINIO PÚBLICO)

Como cazadores-recolectores durante este período glacial, numerosos hallazgos arqueológicos apuntan a una rica historia cultural que ahora está casi totalmente perdida.

  • Hace 32,000 años nos proporcionó nuestra primera evidencia de pinturas rupestres, encontradas en Vallon-Pont-d'Arc en la Francia moderna.
  • Hace 28,000 años, encontramos la escultura representativa más antigua: la Venus de Willendorf, ubicada en la Austria moderna.

En este punto, el último período glacial ha comenzado a llegar a su fin, con el hielo retrocediendo hacia los polos y ocurriendo muchos cambios en el paisaje terrestre. A medida que el hielo comienza a derretirse, el agua se acumula, mientras que el hielo restante actúa como una presa para retener el agua. Cuando se rompen esas represas de hielo, se produce una enorme inundación que transforma la Tierra, transporta la capa superior del suelo y crea nuevos caminos para lagos, ríos, montañas desnudas y tierra seca.

Hace unos 15,000–17,000 años, los primeros humanos modernos llegan a Norteamérica, ya sea sobre el puente terrestre de Bering desde Asia o en barco desde Europa. A medida que el clima se calienta y la población humana crece, el mamut lanudo se extingue en las Américas y Europa hace aproximadamente 12,000 años.

Alrededor de este tiempo, surge la primera evidencia para la agricultura: los humanos están plantando semillas deliberadamente para cultivar sus propios alimentos. A esto le sigue muy rápidamente la domesticación de los rebaños: las ovejas se domesticaron por primera vez hace 11,000 años (en Irak); Las cabras (en Irán) y los cerdos (en Tailandia) se domesticaron hace 10.000 años, acompañados por la retirada final de las últimas capas de hielo continental en Europa y América del Norte. El último período glacial ha terminado oficialmente.

Animales como el mamut lanudo, que dominó gran parte de la era del Paleolítico, se extinguieron alrededor del final del último período glacial hace aproximadamente 10–12,000 años. Alrededor del 75% de la megafauna norteamericana se extinguió en este momento. (CHARLES R. KNIGHT / 1915)

Junto con la domesticación de animales, la civilización humana entra en un período dominado por la agricultura, el pastoreo y la ganadería. Pasamos de ser principalmente cazadores-recolectores a una cultura agraria temprana. Hace 9,500 años, la primera evidencia de trigo y cebada cultivados surge en la antigua Mesopotamia. La primera ciudad amurallada surge en este momento: Jericó en Palestina, con una población estimada de 2.500 humanos.

Hace 8,000 años, la primera evidencia de cerámica surge en Mesopotamia, junto con las habilidades domésticas de hilar y tejer. En la Georgia moderna, también hace 8,000 años, surge la primera evidencia de vinificación. Poco después, hace aproximadamente 7.600 años, la cuenca de lo que hoy es el Mar Negro se inunda del Mediterráneo; Se cree que este es el diluvio al que se hace referencia en mitos como el Arca de Noé o la desaparición de la Atlántida.

Antes de su conexión con el Mediterráneo, el Mar Negro era simplemente un lago, desconectado del Mediterráneo y el océano. Sin embargo, hace aproximadamente 7,500 años, el aumento del nivel del mar conectó el Mar Egeo con el Mar de Mármara, lo que creó una cascada que conectaba con el Mar Negro, lo que provocó que su nivel aumentara precipitadamente. No es casualidad que una gran cantidad de mitos relacionados con las inundaciones surjan en las civilizaciones europeas, todas coincidentes con esta época, incluidos los mitos de la Atlántida y el Arca de Noé. (ILUSTRACIONES DE LA NASA)

Mientras tanto, hace 7.500 años, el mijo y el arroz se cultivan en China.

Hace 7,000 años, el primer ganado, criado del antiguo auroch, es domesticado en Irán. En este momento, la población de humanos en el planeta cruza la marca de los 5 millones.

Los caballos son los siguientes: se domesticaron en la Ucrania moderna hace unos 6.300 años.

Esto llevó al primer gran desarrollo tecnológico en el mundo de la Edad de Piedra: el arado. Con los animales de carga grandes domesticados, podrían conectarse a un dispositivo grande que podrían tirar, realizando el trabajo de muchos granjeros con muchas azadas en una fracción del tiempo. La primera evidencia de arados aparece hace aproximadamente 5.500–6.000 años, donde se encuentra la República Checa moderna.

Este dibujo representa un antiguo arado egipcio, tirado por bueyes después de su domesticación, pero claramente anterior a la invención (o aplicación) de la rueda. El arado fue el primer gran desarrollo tecnológico en la civilización humana (para fines de productividad) por lo que podemos decir. (CIENCIA POPULAR MENSUAL, VOL. 18, 1880/1881)

Los avances ocurren rápida y rápidamente a medida que la población humana explota.

  • Hace 5.500 años, se inventó la rueda, que se puso en práctica de inmediato en el transporte y la alfarería.
  • Hace 5.400 años, se desarrolló el primer sistema de numeración, seguido de las primeras palabras y documentos escritos: recibos antiguos para el comercio.
  • Hace 5.000 años, emergen los primeros escritos más complejos, jeroglíficos en Egipto y cuneiformes en Mesopotamia, con escritos de papiro que aparecen solo unos cientos de años más tarde en esos mismos idiomas.
  • Hace 4.700 años, se construyen los primeros monumentos del mundo antiguo: las pirámides egipcias.
La esfinge de Giza junto a las pirámides en el desierto, Egipto. Las pirámides más antiguas que se conservan datan de hace casi 5.000 años, y son los monumentos más antiguos sobrevivientes creados por humanos. (GETTY)

Uno de los desarrollos más importantes llega en algún momento en los próximos cientos de años: el desarrollo del trabajo en bronce. El bronce, una mezcla de cobre y estaño (o cobre, estaño y plomo si eres inteligente) es mucho, mucho más difícil que las herramientas anteriores de piedra y hueso utilizadas hasta ese momento, y anuncia dos desarrollos importantes: bueno- ejércitos equipados y el primer dinero metálico, ambos surgieron hace unos 4.000 años.

También hace unos 4.000 años, se inventó el primer ejemplo de helado: en China.

El papiro de Kahun, el texto médico más antiguo, data de hace 3.800 años, y su tema es la ginecología: fertilidad, embarazo, anticoncepción, así como enfermedades y tratamientos.

Y hace 3.500 años, en un gran logro para la humanidad, aparece el primer alfabeto: North Semitic, que surge en Palestina y Siria.

El alfabeto fenicio, un pariente del alfabeto semítico del norte, es uno de los alfabetos supervivientes más antiguos que podemos reconstruir por completo. Si bien los escritos con caracteres asignados son más antiguos que esto, la invención y la aplicación del alfabeto permitieron un enorme conjunto de avances en la escritura y grabación para la civilización humana. Los alfabetos ahora se usan en casi todos los idiomas modernos, pero todavía hay grandes excepciones. (LUCA / WIKIMEDIA COMMONS / DOMINIO PÚBLICO)

Hace 3.000 años, el maíz se cultiva en las Américas. Junto con el arroz y el trigo, estos son los principales cultivos agrícolas que alimentan a los humanos modernos en el mundo, ya que nuestra población cruza la marca de los 50 millones. Alrededor de esta época, los eventos de la guerra de Troya, conmemorados entre 200 y 300 años después en la Ilíada y Odisea de Homero, se teorizan.

Hace 2.700 años, comienza la edad de hierro, con civilizaciones de la edad de bronce que ven sus escudos divididos en dos por espadas de hierro.

Hace 2.600 años, la civilización griega alcanza su apogeo, trayendo su característica democracia, leyes, poesía, obras de teatro y filosofía al mundo.

Hace 2.200 años, se construye la Gran Muralla China; Con una longitud de 1.900 km, es la estructura más grande jamás construida en el mundo antiguo.

La Gran Muralla China se construyó a lo largo de muchos cientos de años y abarca unos 1.900 kilómetros de longitud. Es una de las estructuras construidas por el hombre más grandes en la historia de la civilización, así como una de las más emblemáticas. (GETTY)

Junto con nuestros avances culturales, la cultura humana y el conocimiento se desarrollaron a un ritmo espectacular. Esto incluye:

  • Geometría euclidiana, que surgió hace 2.300 años,
  • el arco arquitectónico, surgido hace 2.200 años,
  • El uso del ábaco, que apareció por primera vez hace 1.900 años,
  • la primera brújula magnética, desarrollada hace 1.700 años,
  • El primer dispositivo de impresión de bloques, desarrollado hace 1.200 años,
  • y el primer explosivo, la pólvora, desarrollado hace 1,000 años.

Los imperios surgen y caen en todo el mundo, al igual que varias religiones. Los avances científicos comienzan a ocurrir, transformando nuestra comprensión del Universo de uno geocéntrico a uno heliocéntrico hace menos de 500 años.

Uno de los grandes acertijos de los años 1500 fue cómo los planetas se movían de una manera aparentemente retrógrada. Esto podría explicarse a través del modelo geocéntrico de Ptolomeo (L), o el heliocéntrico de Copérnico (R). Sin embargo, obtener los detalles correctos para una precisión arbitraria era algo que requeriría avances teóricos en nuestra comprensión de las reglas subyacentes a los fenómenos observados, lo que condujo a las leyes de Kepler y, finalmente, a la teoría de la gravitación universal de Newton. (ETHAN SIEGEL / MÁS ALLÁ DE LA GALAXIA)

Hace solo 360 años, la población mundial de humanos supera la marca de los 500 millones. La ciencia moderna comienza a llegar, con Newton completando su gran Principia hace 330 años, seguido por Linneo catalogando organismos en clasificaciones de género y especie hace 280 años. La invención principal de la época es la máquina de vapor y la maquinaria motorizada, que surgió hace 250 años y condujo a la revolución industrial.

Los desarrollos de la humanidad ahora ocurren a un ritmo vertiginoso, que incluye:

  • Hace 215 años, comienza la producción en fábrica de textiles, hierro y acero.
  • Hace 190 años, se construyeron los primeros ferrocarriles.
  • Hace 180 años, se desarrolló el motor analítico de Charles Babbage, allanando el camino para las computadoras modernas.
  • Hace 155 años, se construye el primer motor de combustión interna, que conduce al automóvil.
  • Hace 140 años, se inventaron el teléfono y la bombilla eléctrica.
  • Hace 110 años, se desarrollan las teorías de la relatividad (especial primero en 1905, luego general en 1915).
  • Hace 90 años, se aisló el primer antibiótico.
  • Hace 75 años, los humanos dividieron con éxito el átomo, lo que condujo a la era nuclear, la bomba atómica y la revolución tecnológica de nuestro mundo moderno.
La mayor explosión provocada por el hombre que se haya producido en la Tierra fue la Zar Bomba de la Unión Soviética, detonada en 1961. La guerra nuclear y el daño posterior al medio ambiente es una forma potencial de que la humanidad pueda llegar a su fin. Sin embargo, incluso si todas las armas nucleares en la Tierra fueran detonadas a la vez, el planeta permanecería intacto, demostrando la resistencia de la Tierra pero la fragilidad de la civilización humana. (EXPLOSIÓN TSAR BOMBA 1961; FLICKR / ANDY ZEIGERT)

En los últimos 70 años, se han producido una serie de desarrollos que han transformado fundamentalmente nuestro mundo. Nuestra población superó los 5 mil millones en 1986, y hoy se ubica en 7,4 mil millones. La estructura del ADN se encontró en la década de 1950, y desde entonces el genoma humano se ha secuenciado, lo que ha llevado a una revolución en nuestra comprensión de la genética y la biología. Hemos clonado mamíferos vivos y avanzados.

Hemos entrado en el espacio, aterrizado astronautas en la Luna, y hemos enviado naves espaciales fuera del Sistema Solar. Hemos cambiado el clima de nuestro planeta y seguimos haciéndolo, pero nos hemos dado cuenta de nuestros impactos en el planeta.

La imagen más distante de la Tierra jamás tomada es esta: el 14 de febrero de 1990, por la nave espacial Voyager 1. Se ha dado a conocer en todo el mundo como la foto del

A partir de hoy, 13.8 mil millones de años después de que todo comenzó, somos las criaturas más inteligentes conocidas que jamás hayan honrado este Universo. Hemos descubierto nuestra historia cósmica, llevándonos a un punto crucial en la historia humana. Los próximos pasos para la humanidad dependen de nosotros. ¿Será este el principio del fin para la humanidad? ¿O nos enfrentaremos a los desafíos del mundo moderno? La civilización humana y el futuro del planeta Tierra están en juego.

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Starts With A Bang ahora está en Forbes y se volvió a publicar en Medium gracias a nuestros seguidores de Patreon. Ethan es autor de dos libros, Beyond The Galaxy, y Treknology: The Science of Star Trek desde Tricorders hasta Warp Drive.