El vínculo entre el aire contaminado y la tristeza

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La contaminación del aire es desastrosa para la salud de nuestro cuerpo y cerebro. En días altamente contaminados, los ingresos hospitalarios son más altos de lo normal, y sabemos que los contaminantes externos pueden ingresar a nuestro cerebro, lo que podría alterar su función. Pero, ¿podría la contaminación del aire afectar nuestras emociones también?

Todos hemos experimentado la alegría de una respiración profunda de aire fresco en el campo. En comparación con una ciudad densa, la vida rural generalmente ofrece aire más limpio y olores más agradables. Si el aire se siente más fresco a medida que ingresa a nuestros pulmones, es natural esperar un estallido de felicidad cuando respiramos, incluso si dura solo unos segundos. Pero el efecto podría ser más significativo que un momento superficial de comodidad. Para probar esto, los investigadores analizaron recientemente cómo la calidad del aire en las ciudades se correlaciona con las expresiones de felicidad.

Los investigadores se centraron en 144 ciudades chinas. Para comprender la felicidad, investigaron la actividad en las redes sociales del equivalente chino de Twitter. Al inferir el sentimiento emocional de las publicaciones en las redes sociales, podrían explorar cómo reaccionaron las emociones a los cambios de la contaminación del aire en tiempo real en lugar de preguntar a las personas cómo se sintieron después del hecho. Los recuerdos pueden ser notoriamente poco confiables, por lo que los análisis que evitan preguntar a las personas sobre sus sentimientos pasados ​​son generalmente razonables.

Otra ventaja de los mensajes de las redes sociales es que proporcionan un registro más auténtico de creencias y estados de ánimo que un cuestionario. Las personas ofrecen sus pensamientos de forma natural y espontánea en Twitter porque es una plataforma del mundo real que utilizan a diario. No necesitan trabajar con un cuestionario experimental complicado diseñado por experimentadores imperfectos.

Los datos sobre la calidad del aire provienen del Ministerio de Protección del Medio Ambiente de China. Para cada día de interés en su muestra de investigación, los investigadores se centraron en la concentración de partículas en el aire con un diámetro inferior a 2,5 µm. Las partículas más pequeñas suelen ser más peligrosas para la salud física porque obtienen un acceso más fácil a las partes sensibles de nuestro cuerpo. Por ejemplo, las nanopartículas de magnetita en el aire se derivan de la combustión y son tóxicas para el cerebro. Pero con un diámetro de menos de 0.2 µm, también pueden ingresar directamente a nuestro cerebro a través del nervio olfativo que conecta el cerebro para oler los receptores en nuestra nariz.

Para medir el tono emocional en el contenido de las redes sociales, los investigadores utilizaron un programa de computadora para analizar la semántica en más de 200 millones de tweets. Querían evitar los tuits que se referían directamente a la calidad del aire en sí, porque estaban más interesados ​​en los cambios de humor que las personas no conectaban conscientemente con la contaminación. Por lo tanto, excluyeron el 0.05% de los tweets que recopilaron, todos los cuales contenían palabras que podrían estar vinculadas a la calidad del aire. Al acumular y analizar tweets de acuerdo con su ubicación geográfica, un algoritmo informático le dio a cada ciudad de la muestra un puntaje de felicidad por cada día.

Después de probar la relación entre los puntajes diarios de felicidad y las concentraciones de contaminación en cada ciudad, los investigadores encontraron una correlación negativa general: una mayor contaminación se asoció con una menor felicidad. Y en las ciudades con las áreas urbanas más pobladas, Shanghai, Beijing y Guangzhou, los efectos emocionales negativos de la creciente contaminación fueron casi tres veces más fuertes que los datos nacionales, lo que sugiere que los habitantes de las ciudades sufrieron la mayor parte de las caídas locales en la calidad del aire. La felicidad de las mujeres también era más sensible a la contaminación del aire que la felicidad de los hombres, aunque la razón de esta diferencia no estaba clara.

El impacto negativo de la contaminación en la felicidad fue lo suficientemente constante como para que cada aumento en la cantidad de contaminación, por ejemplo, de contaminación leve a moderada, condujera a una disminución en el puntaje de felicidad. Los investigadores también notaron fuertes caídas en la felicidad cuando las personas recibieron alertas gubernamentales sobre la contaminación severa. Esta información era importante para las personas, y la usaron para ajustar su comportamiento en un esfuerzo por minimizar su exposición a contaminantes.

Para probar la generalización de sus cálculos de felicidad, los investigadores también verificaron cómo fluctuaban los puntajes de felicidad en relación con otras variables. Por ejemplo, previsiblemente encontraron tweets más felices los fines de semana y días festivos en comparación con los días de semana, y también tweets más felices en días con buenas noticias (por ejemplo, progreso económico) en lugar de malas noticias (por ejemplo, un desastre natural).

Quizás lo más interesante es que analizaron cómo la felicidad cambiaba con el clima. Investigaciones anteriores en los EE. UU. Sugieren que los puntajes de felicidad basados ​​en la actividad de las redes sociales tienden a disminuir a medida que aumenta la lluvia, y también siguen una curva inversa en forma de U en relación con la temperatura: a medida que aumentan las temperaturas, la felicidad también aumenta, pero solo hasta ~ 70 ° F, después de lo cual la felicidad comienza a disminuir nuevamente con un mayor calentamiento. La investigación de las comunidades chinas sugirió un efecto similar, aunque los puntajes de felicidad alcanzaron su punto máximo a una temperatura ligeramente más fría de 63.5 ° F antes de comenzar a disminuir nuevamente.

En promedio, según los cálculos de los investigadores, el costo de felicidad de un aumento de temperatura de 1.8 ° F (superior a 63.5 ° F) fue equivalente a un aumento de 1 μg por metro cúbico de contaminantes del aire. Si es más feliz quedarse en casa con aire acondicionado en un día caluroso, también puede ser más feliz quedarse en casa cuando está muy contaminado afuera.

Tendría razón en preguntarse si la relación entre la contaminación del aire y la felicidad es impulsada por alguna variable que no sea la concentración de partículas en el aire. ¿Quizás los embotellamientos, que aumentan la contaminación del aire y disminuyen la felicidad, son en realidad la causa principal de la miseria de las personas? ¿O tal vez el aumento de la contaminación proviene de cargas de trabajo excesivas en la fábrica en un día en particular, que es lo que realmente deprime a las personas?

Los investigadores encontraron una forma ingeniosa de descartar estos efectos. Para cada ciudad, calcularon los puntajes de felicidad basados ​​en la contaminación proveniente de fuentes externas en lugar de fuentes internas, al modelar cómo los patrones de viento arrastrarían los contaminantes en el aire de otras ciudades que no afectan la actividad económica o social local. Repitieron sus hallazgos originales con estos nuevos datos, respaldando su afirmación de que la baja calidad del aire realmente daña directamente la felicidad.

Cuando contaminamos el aire en nuestras ciudades, no solo aumentamos nuestras posibilidades de problemas de salud en el futuro, sino que aumentamos nuestra miseria hoy. Las personas en el estudio anterior no se quejaban simplemente de la contaminación, porque los investigadores excluyeron cualquier comentario explícito de las redes sociales sobre la calidad del aire. Expresaban su estado de ánimo diario general, y ese estado de ánimo era sensible a los contaminantes que inhalaban al salir de sus hogares.

El estudio es solo correlacional, por lo que, aunque los investigadores cubrieron varias bases al tratar de descifrar el impacto causal directo de la contaminación en el estado de ánimo, no podemos excluir la posibilidad de factores secundarios que expliquen los efectos. Sin embargo, la evidencia sobre los costos de salud física y mental de la contaminación sigue acumulándose, y nunca parece proporcionar buenas noticias.

Si vives en una ciudad importante, solo hay mucho que puedes hacer para alejarte de la nube de veneno. Puede evitar las calles más concurridas, y puede hacer viajes frecuentes al campo para tomar aire fresco. Pero si te importa tu vida en la ciudad y tu trabajo en la ciudad, es posible que estés atascado con este inconveniente habitual. No necesitamos entrar en pánico, pero sí debemos continuar la búsqueda de transporte y tecnología más limpios.

A menudo es sorprendente cuando las discusiones se centran más en los costos a largo plazo del cambio climático que en los costos inmediatos de los organismos contaminados. Ambos son problemas críticos para resolver, pero es mucho más fácil comprender nuestras ideas sobre la calidad de vida aquí y ahora, lo que fomenta una mayor urgencia en la búsqueda de soluciones. Entonces, quizás nuestros sentimientos de tristeza en una mañana llena de humo nos motiven a alejarnos del humo.