El desafío para definir la felicidad

"La felicidad no es un estado como Vermont", dijo Abraham Maslow. O tal vez lo es, pero a veces estamos atrapados en Nueva Jersey.

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La felicidad es un concepto inevitablemente pesado pero nebuloso cuyo significado varía según el individuo e incluso ha cambiado a lo largo del tiempo con la evolución cultural y los cambios sociales. Esa no es una definición. Es un conjunto de hechos que ayudan a ilustrar cuán ambigua y evasiva es cualquier definición.

En mi exploración recientemente iniciada durante un año de la naturaleza de la felicidad, lo que contribuye a ella y el deseo humano de lograrla, una definición del término parece útil, si no vital. Entonces, como punto de partida, he reunido algunos pensamientos científicos y establezco definiciones para formar una base para comenzar al menos a comenzar a prepararnos para reflexionar sobre la cuestión.

(Este artículo no ofrece una respuesta definitiva, ni toca cómo o si se puede lograr la felicidad. Tenemos un año para trabajar en todo eso).

Largo y corto

Los psicólogos son los primeros en admitir que la palabra "felicidad" es ambigua. Prefieren términos como "bienestar subjetivo" o "satisfacción con la vida". Sin duda, estos son términos de investigación importantes, pero son sinónimos, no definiciones.

Mientras tanto, mi gran diccionario analógico Random House de 10 libras ofrece una definición de felicidad que es a la vez demasiado sucinta y ridículamente amplia: buena fortuna; Placer; contentamiento; alegría. Según los significados, esa es la definición misma de ambiguo.

Una definición moderna muy citada proviene de Sonja Lyubomirsky, investigadora de psicología y autora de "El cómo de la felicidad". Ella dice que la felicidad es "la experiencia de la alegría, la satisfacción o el bienestar positivo, combinado con la sensación de que la vida es buena, significativa y que vale la pena".

Eso es bastante bueno, pero un poco largo para mi gusto y no tan memorable.

"La felicidad es un estado de actividad", dijo Aristóteles. Realmente me gusta eso. Conozco personas que parecen felices siempre que estén ocupadas. Y esas seis palabras de alguna manera tienen mucho para reflexionar. Pero Aristóteles simplemente no podía parar allí. Tuvo que complicarlo muchísimo: "La felicidad es el significado y el propósito de la vida, todo el objetivo y el fin de la existencia humana".

¡Eso es terriblemente ambicioso! Como intentar patear un gol de campo de 70 yardas para ganar el gran juego.

Lo que la felicidad no es

A los lingüistas les gusta definir las cosas por lo que no son. Tal semántica puede ser útil. Ejemplo:

"Vivo" y "muerto" tienen significados totalmente opuestos. "Uno u otro puede ser aplicable en una determinada situación, pero nunca ambos", escribieron George Miller y Philip Johnson-Laird en un gran tomo de la era anterior a Amazon: "Language & Perception" (Harvard University Press, 1976). "Mesa" y "alfombra" también son mutuamente excluyentes, señalaron los autores, "a pesar de que no muestran el mismo grado de oposición".

Permítanme extender su lógica a un tema que no cubrieron:

La felicidad es mutuamente excluyente de sus antónimos, infelicidad o tristeza, y posiblemente incluso de sus némesis, depresión y ansiedad, en un momento dado. Sin embargo, la fluidez en la condición humana permite que todo esto coexista en un período de tiempo más largo. ¿Quién de los felices a veces no está triste, deprimido o ansioso?

"Para muchos, la felicidad es un compañero raro debido a las influencias competitivas de la ansiedad y la depresión", escribieron Morten Kringelbach y Kent Berridge en 2010, en un documento destinado a definir cómo los científicos deben definir y estudiar la felicidad.

Aquí hay una pregunta relacionada interesante: ¿la felicidad es realmente sinónimo de sus sinónimos? Merriam-Webster enumera estos sinónimos: bienaventuranza, bendición, felicidad, felicidad, felicidad, alegría, alegría, cálidas peluches (en serio, está ahí).

Hablando de definiciones, la Asociación Estadounidense de Psicología tiene una definición de depresión de dos párrafos, pero su definición de felicidad es breve: una emoción de alegría, alegría, satisfacción y bienestar.

Asimismo, la Asociación Estadounidense de Psiquiatría tiene una definición y explicación realmente detalladas de la depresión. No tiene una definición formal de felicidad. Déjame ayudarlos. Si le di la vuelta a la definición de depresión de esta organización y eliminé algunas de las partes del "desorden", la definición de felicidad podría leer así:

La felicidad es una condición poco común que afecta positivamente cómo te sientes, cómo piensas y cómo actúas. Borra sentimientos de tristeza y / o pérdida de interés en actividades que antes disfrutaba. Puede prevenir una variedad de problemas emocionales y físicos y puede aumentar la capacidad de una persona para funcionar en el trabajo y en el hogar.

Definición cambiante

Como un típico adolescente le diría a Aristóteles: "Los tiempos han cambiado". Y también lo tiene la definición de felicidad.

Un estudio de 2013 dirigido por Shigehiro Oishi en la Universidad de Virginia analizó las definiciones del diccionario Webster para la felicidad desde 1850 hasta el presente, y las direcciones presidenciales del Estado de la Unión que se remontan a 1790, más las apariencias generales de las frases "nación feliz" frente a "feliz persona "volviendo a 1800. La conclusión:

"En todas las culturas y el tiempo, la felicidad se definió con mayor frecuencia como buena suerte y condiciones externas favorables", escribieron Oishi y sus colegas en el Boletín de Personalidad y Psicología Social. "Sin embargo, en inglés americano, esta definición fue reemplazada por definiciones centradas en estados de sentimientos internos favorables".

(¿Recuerdas la buena fortuna; el placer; la satisfacción; la alegría?)

En un estudio inteligente realizado por la psicóloga Sandie McHugh, se descubrió que las percepciones de felicidad cambiaron entre 1938 y 2014. McHugh recreó un pequeño estudio en la ciudad de Bolton, donde se le pidió a la gente que definiera la felicidad en 1938. En aquel entonces, seguridad, conocimiento y La religión eran los tres aspectos más importantes de la felicidad. En 2014, el buen humor, el ocio y la seguridad encabezaron la lista.

Pensando diferente

Algunos grandes pensadores rechazan todo el concepto de definir la felicidad. “¿Qué significa 'feliz'? La felicidad no es un estado como Vermont ”, dijo Abraham Maslow, él de fama piramidal. Yo diría: tal vez la felicidad es un estado, como Vermont, pero a veces estamos atrapados en Nueva Jersey.

Aquí hay una ingeniosa toma de Mahatma Gandhi: "La felicidad es cuando lo que piensas, lo que dices y lo que haces está en armonía". Menos una definición que una vocación filosófica, pero no está mal.

Finalmente, Einstein adoptó una visión mucho menos filosófica: “Una mesa, una silla, un tazón de frutas y un violín; ¿Qué más necesita un hombre para ser feliz?

Quizás la pregunta más importante que debería hacerme es esta: ¿Cuál es tu definición de felicidad?

ACTUALIZACIÓN 30 de diciembre de 2020: después de un año de buscar la felicidad y el bienestar de manera más amplia, y con la ayuda de una encuesta, sé un poco más ahora que el 1 de enero de 2019. Los resultados están aquí.