Neuroplasticidad y bienestar mental: nuestro camino hacia adelante

Ilustración de Hendrasu (Shutterstock)

Soy miembro de la Iniciativa de Bienestar Mental del Global Wellness Institute. Recientemente publicamos nuestro Libro Blanco - Bienestar mental: caminos, evidencia y horizontes. Contribuí con una sección sobre neuroplasticidad, que se compartirá en las siguientes publicaciones y próximas.

El bienestar mental se refiere a nuestra salud psicológica y emocional. El término también abarca el sentido general de bienestar en los aspectos físicos, sociales, ocupacionales, espirituales, financieros y ambientales de nuestras vidas. Es un proceso activo de por vida que implica tomar decisiones conscientes e intencionales para vivir una vida saludable, decidida y satisfactoria. Nos permite darnos cuenta de nuestro potencial, hacer frente a las tensiones diarias, trabajar de manera productiva y contribuir de manera significativa a nuestra comunidad y sociedad.

Las prácticas de bienestar han existido durante siglos y milenios en la promoción de la salud y la armonía. Sin embargo, no pudimos proporcionar una explicación de "ciencia dura" para sus beneficios subyacentes hasta las últimas décadas, gracias en gran parte al advenimiento de revolucionar las tecnologías de investigación en imágenes cerebrales y genética molecular. Durante la década de 1990, acuñado el Decenio del Cerebro, nuestra comprensión de la estructura más compleja del universo experimentó un cambio radical de paradigma. En ese momento, la comunidad científica estaba bastante convencida de que el cerebro estaba arreglado e incapaz de cambiar cuando llegamos a nuestra edad adulta. Además, pensamos que todos nacieron con un número fijo de células cerebrales que disminuirían inevitablemente con la edad, sin posibilidad de regenerarse. Esta sombría creencia implicaba que no podíamos cambiar mucho ni mejorarnos significativamente una vez que alcanzamos la edad adulta. Como dice el dicho: "No puedes enseñarle a un perro viejo nuevos trucos".

Ahora tenemos evidencia científica sustancial que explica cómo los hábitos de bienestar promueven que nuestro cerebro cambie y se reconecte a sí mismo a través de un proceso de toda la vida denominado Neuroplasticidad.

Afortunadamente, se demostró que todos estábamos equivocados. Descubrimos que las células madre existen en el cerebro adulto. Además, estas células cerebrales recién nacidas tienen la capacidad de convertirse en neuronas funcionales maduras para ayudar en la memoria y el aprendizaje en un proceso notable llamado neurogénesis. En otras palabras, ¡podemos agregar gigabytes y actualizar el sistema operativo de nuestro cerebro en nuestra vejez!

Ahora tenemos evidencia científica sustancial que explica cómo los hábitos de bienestar promueven que nuestro cerebro cambie y se reconecte a sí mismo a través de un proceso de toda la vida denominado Neuroplasticidad. El fortalecimiento y la integración de las conexiones neuronales en las regiones cerebrales de nivel superior, a saber, la corteza prefrontal (PFC), son fundamentales en los beneficios de las prácticas de bienestar.

Al obtener una comprensión más profunda de la neuroplasticidad y sus aplicaciones prácticas, podemos aprovechar mejor su potencial inconmensurable, capacitándonos a nosotros mismos y a los demás para un crecimiento significativo y un cambio positivo. Nos aseguraremos de que no solo sobrevivamos en nuestro mundo moderno que cambia rápidamente, sino que aprendamos a prosperar tanto individual como colectivamente en un paisaje cambiante de imprevisibilidad e incertidumbre. Con la conciencia, el conocimiento y la práctica de la neuroplasticidad autodirigida, podemos lograr el bienestar mental y general.

Neuroplasticidad

Ilustración de Rost9 (Shutterstock)
se refiere a la capacidad intrínseca y dinámica de nuestro cerebro para alterar continuamente su estructura y función a lo largo de nuestra vida.

La neuroplasticidad simplemente significa un cambio en el sistema nervioso. Se refiere a la capacidad intrínseca y dinámica de nuestro cerebro para alterar continuamente su estructura y función a lo largo de nuestra vida. Los cambios neuronales ocurren en múltiples niveles, que van desde lo microscópico a lo observable y conductual. Ocurre en diferentes escalas de tiempo, abarcando solo milisegundos a años y décadas.

A lo largo de nuestra vida, la edad puede ser el factor más importante para determinar la capacidad de cambio de nuestro cerebro.

La plasticidad cerebral puede ser positiva, adaptativa y favorable o negativa, disfuncional e indeseable. Los cambios neuronales positivos se reflejan en la mejora de las capacidades y el rendimiento, como se ve en la adquisición de conocimientos o habilidades. Por otro lado, la plasticidad negativa se manifiesta como una disminución o pérdida de la capacidad funcional, que ocurre en el envejecimiento normal, lesiones cerebrales y accidentes cerebrovasculares. Los malos hábitos, la adicción a las drogas y el dolor crónico son ejemplos de plasticidad desadaptativa no deseada.

El tiempo es esencial en la neuroplasticidad. A lo largo de nuestra vida, la edad puede ser el factor más importante para determinar la capacidad de cambio de nuestro cerebro. La neuroplasticidad es más fuerte durante nuestros primeros cinco años de vida (Fig. 1). En este período crítico temprano de plasticidad dependiente de la actividad, las conexiones neuronales se forman a un ritmo inmensamente rápido. Esta ventana de mayor plasticidad nos brinda la invaluable capacidad de aprender con enorme facilidad. Podemos adquirir nuevas habilidades a través de la mera observación, inmersión e interacciones en nuestro entorno social. En este período crítico, necesitamos recibir experiencias sociales básicas y estimulación multisensorial, o podemos arriesgarnos a ser incapaces de adquirir las habilidades y habilidades más avanzadas más adelante en la vida.

Experiencias Construir Arquitectura Cerebral

Figura 1. Desarrollo del cerebro humano. Nelson, CA (reutilizado con permiso)
Durante los períodos sensibles al desarrollo de "Úselo o piérdalo", las conexiones neuronales se vuelven más fuertes y más permanentes a través del uso repetido, mientras que las conexiones se debilitan y se eliminan si no se usan.

El potencial de plasticidad de nuestro cerebro disminuye exponencialmente durante los primeros cinco años y luego de manera constante a partir de entonces, lo que refleja tanto una disminución en la tasa de formación de conexiones neuronales como un aumento en la tasa de poda de conexiones no utilizadas. Estos cambios neuronales varían en velocidad y tiempo en diferentes regiones del cerebro, de modo que las áreas sensoriales y del lenguaje del cerebro maduran más temprano y tienen menos capacidad de cambiar más adelante en la vida. Durante los períodos sensibles al desarrollo de "Úselo o piérdalo", las conexiones neuronales se vuelven más fuertes y más permanentes a través del uso repetido, mientras que las conexiones se debilitan y se eliminan si no se usan. Por lo tanto, la repetición es la clave para aprender y dominar.

A lo largo de la infancia, la adolescencia y la edad adulta temprana, nuestro PFC permanece notablemente plástico, formando amplias conexiones y redes con otras regiones del cerebro para desarrollar funciones y habilidades cognitivas superiores, conocidas colectivamente como funciones ejecutivas. Las regiones de nivel superior del cerebro que mantienen las habilidades de la función ejecutiva tienen períodos sensibles de plasticidad en la primera infancia y nuevamente en la adolescencia (Fig. 2). El proceso subyacente que refleja esta amplia plasticidad se describe acertadamente en el axioma de neurociencia: “Las neuronas que se disparan juntas, se unen. Neuronas que se disparan, se cablean.

Figura 2. Habilidades de funciones ejecutivas integradas en los primeros años de la adultez. Centro sobre el niño en desarrollo en la Universidad de Harvard (reutilizado con permiso)

A lo largo de la vida útil, la cantidad de esfuerzo fisiológico requerido para formar nuevas conexiones neuronales aumenta con el tiempo (Fig. 3). En nuestra adolescencia, tenemos que aplicar un mayor esfuerzo para aprender algo nuevo que en la infancia. Una vez que alcanzamos la edad adulta temprana, aprender y deshacerse de los malos hábitos se vuelve cada vez más difícil de lograr. Por lo tanto, si queremos aprender una nueva habilidad o deshacernos de un hábito indeseable, es realmente mejor comenzar más temprano que tarde.

Figura 3. Plasticidad cerebral a lo largo de la vida útil. Pat Levitt (reutilizado con permiso).

En nuestra edad adulta media a tardía, nuestro cerebro envejecido continúa experimentando cambios graduales en estructura y función. La mayoría de los cambios neuronales normales relacionados con la edad se manifiestan como disminuciones en las capacidades cognitivas, que afectan a dominios como la atención, el aprendizaje, la memoria y la velocidad de procesamiento.

Es importante enfatizar que en la primera infancia, inherentemente carecemos de autonomía y capacidad para tomar decisiones informadas. En consecuencia, dependemos completamente de nuestros padres, cuidadores y otras personas influyentes para nutrirnos y guiarnos en la dirección adecuada hacia una vida significativa y productiva. Además, la exposición temprana a traumas o adversidades puede tener profundos efectos relacionados con el estrés en el cerebro con posibles consecuencias para toda la vida.

Bajo períodos prolongados de estrés, la actividad de la amígdala, nuestro centro de procesamiento emocional, predomina sobre nuestro PFC (Fig. 4). Esta respuesta al estrés de "pelear, huir o congelarse" activa las vías neurales de nivel inferior, dirigiendo la plasticidad de nuestro cerebro a favor de adaptarse a una vida en modo de supervivencia. Los estresores psicosociales en la infancia, como la pobreza, la separación y el divorcio de los padres, la negligencia emocional, el abuso psicológico, físico o sexual, y / o las enfermedades mentales y el uso de sustancias en nuestro entorno doméstico afectan negativamente el desarrollo de nuestro PFC. Una vida en un estado de estrés crónico nos condiciona a ser ansiosos, defensivos y reactivos, en lugar de ser curiosos y juguetones. Podemos estar en riesgo de luchas perpetuas en la vida, enfrentando dificultades y fracasos en la escuela, el trabajo y las relaciones. Lograr el bienestar mental en la edad adulta puede ser un desafío e incluso percibirse como inalcanzable en casos extremos.

Figura 4. Circuitos corticales prefrontales versus amígdala: el cambio de condiciones sin estrés a condiciones de estrés. Arnsten AFT (reutilizado con permiso).

El estrés tóxico descarrila el desarrollo saludable

Sin embargo, los efectos negativos de la negligencia y el trauma de nuestro pasado pueden mitigarse e incluso anularse al mejorar la neuroplasticidad positiva y comprometerse con una vida de bienestar mental. Con una comprensión más profunda de los efectos y el impacto de nuestras elecciones de estilo de vida, hábitos y comportamientos, podemos empoderarnos para darnos cuenta y aprovechar la plasticidad de nuestro cerebro hacia un crecimiento positivo y transformador.

Mi próxima publicación presenta la ciencia detrás de las aplicaciones prácticas de las prácticas de bienestar mental para impulsar la neuroplasticidad positiva en el cambio y el cableado del cerebro. Por favor haga clic aquí para leer!