Las urracas que viven en grupos más grandes son pájaros más inteligentes

Según un estudio recientemente publicado, las urracas australianas que viven en grupos más grandes muestran un mayor rendimiento cognitivo sobre las que viven en grupos más pequeños, y esto, a su vez, está relacionado con un mayor éxito reproductivo. Los hallazgos de este estudio sugieren que el entorno social de estas aves impulsa tanto el desarrollo como la evolución de la inteligencia.

por GrrlScientist para Forbes | @GrrlScientist

Urraca macho de Australia occidental (Gymnorhina tibicen dorsalis) (Crédito: Benjamin Asthon.)

Vivir en un grupo puede ser un desafío. Los lazos sociales deben formarse y mantenerse; las relaciones con terceros deben ser rastreados; y uno debe aprender a anticipar las acciones de otros en el grupo; y todas esas habilidades requieren un alto nivel de inteligencia. Además, se ha propuesto que al menos algunos de los desafíos asociados con la vida en grupos socialmente complejos pueden explicar los comportamientos sociales de los humanos, particularmente la cultura y la civilización.

Según la hipótesis de la inteligencia social, las demandas de la vida social impulsan el desarrollo y la evolución de la inteligencia en los animales. Aunque esta es una idea controvertida, investigaciones anteriores han sugerido que una mayor inteligencia está relacionada con el grupo que vive en humanos, peces cíclidos cautivos y macacos cautivos. Pero la relación entre el tamaño del grupo y la cognición en animales salvajes es desconocida.

"Una de las principales teorías para la evolución de la inteligencia, la hipótesis de la inteligencia social, predice que la capacidad cognitiva avanzada evolucionó como consecuencia de las demandas de vivir en sistemas sociales complejos", escribe el ecólogo conductual, Benjamin Ashton, en un correo electrónico. El Dr. Ashton, que ahora es becario postdoctoral, era candidato a doctorado en la Universidad de Australia Occidental cuando diseñó y realizó este estudio para evaluar la inteligencia social en un ave silvestre común y extendida, la urraca australiana, Gymnorhina tibicen.

Urraca juvenil del oeste de Australia (Gymnorhina tibicen dorsalis; primer plano), con su grupo familiar (fondo), en busca de criaturas sin espinas o blandas para comer. (Crédito: Benjamin Asthon.)

A pesar de su nombre, la urraca australiana no está en absoluto relacionada con las urracas con las que los europeos y los estadounidenses están familiarizados. Esas urracas son miembros de la familia corvid, mientras que la urraca australiana es miembro de una pequeña familia de paseriformes, Artamidae. El distintivo plumaje en blanco y negro de la urraca australiana inspiró el nombre inapropiado de este pájaro. Estas urracas solo ocurren en toda Australia y en los confines del sur de Nueva Guinea.

La urraca australiana es un pájaro cantor de cría cooperativa que vive en grupos familiares estables que pueden residir en el mismo territorio durante años cuando las condiciones son buenas. Son omnívoros y, a menudo, se los puede ver sondeando el suelo con sus largas y azuladas cuentas, en busca de sabrosas criaturas sin espinas, como gusanos, para comer. Estas aves son sedentarias y territoriales, y como puede ver en YouTube (por ejemplo), son infames por ser bastante agresivas con los humanos que se acercan demasiado a sus nidos en primavera, un comportamiento que ha inspirado a los ciclistas y corredores australianos a mapear ubicaciones precisas donde ocurren tales ataques (es decir, MagpieAlert 2017).

El Dr. Benjamin Asthon y uno de sus sujetos de estudio, una urraca salvaje de Australia Occidental (Gymnorhina tibicen dorsalis). (Crédito: Universidad de Australia Occidental).

“Las urracas presentaron una oportunidad realmente única para investigar esta hipótesis, porque (1) viven en grupos que varían en tamaño de 3 a 15 individuos, (2) están muy bien habitados [a las personas], por lo que podríamos presentarles las tareas cognitivas, y (3) hemos estado monitoreando la población de estudio durante más de 5 años, por lo que podemos incorporar varios aspectos de la historia de vida de las urracas en los análisis ", dijo el Dr. Ashton en un correo electrónico. "[F] o, por ejemplo, registramos su actividad de cría, eficiencia de alimentación, y también los evaluamos".

Para ayudar con este proyecto, el Dr. Ashton reunió a un equipo de colaboradores, sus supervisores de doctorado (Mandy Ridley y Alex Thornton), y su asistente de campo (Emily Edwards) y, juntos, probaron el rendimiento cognitivo de las urracas salvajes cuando se enfrentaron a un rompecabezas. cebo con un pequeño trozo de queso mozzarella. Todas estas aves viven en los suburbios de la capital de Australia Occidental, Perth. El Dr. Ashton y sus colaboradores midieron y analizaron el rendimiento cognitivo individual en 56 aves silvestres (21 eran juveniles) de 14 grupos, que variaban en tamaño de 3 a 12 individuos, utilizando cuatro tareas diferentes diseñadas para medir sus procesos cognitivos, incluida su memoria espacial. Cada ave de prueba se aisló temporalmente de su grupo social para que ninguno de sus colegas pudiera aprender observando la sesión de entrenamiento de la ave de estudio.

El macho adulto (nótese la nuca y el dorso blanco como la nieve) la urraca del oeste de Australia (Gymnorhina tibicen dorsalis) trabaja para encontrar el queso escondido en un juguete de rompecabezas de madera. (Crédito: Benjamin Asthon.)

Como predice la hipótesis de la inteligencia social, el Dr. Ashton y sus colaboradores descubrieron que el tamaño del grupo era el predictor más fuerte del rendimiento cognitivo de los adultos en las cuatro tareas. Estas tareas incluían una tarea de autocontrol donde la urraca no podía picotear el bocado de queso dentro de un cilindro transparente, sino que solo podía acceder al queso desde el extremo abierto del cilindro, que estaba alejado del ave de prueba. Otra prueba consistió en enseñar al sujeto de la prueba a asociar un color particular como una señal de que se podía encontrar un trozo de queso oculto en un recipiente del mismo color, y una prueba de memoria que implicaba encontrar queso escondido en uno de los ocho pozos en un "forrajeo de madera". "rompecabezas de cuadrícula".

Las aves adultas y juveniles se probaron repetidamente y los resultados no fueron ambiguos: las aves que vivían en grupos más grandes dominaron las tareas más rápido que las aves que vivían en grupos más pequeños.

"Nuestros resultados sugieren que el entorno social juega un papel clave en el desarrollo de la cognición", dijo el Dr. Ashton. "No es algo puramente genético, debe haber algún tipo de factor ambiental en juego".

Estos estudios también mostraron que esta relación entre el tamaño del grupo y la inteligencia surgió temprano, tan pronto como 200 días después de que las aves juveniles hubieran huido.

A pesar de estos hallazgos, existe una hipótesis contradictoria que argumenta que la "sabiduría colectiva" de un grupo puede compensar las estúpidas elecciones hechas por cualquier individuo. Dado que los cerebros son muy caros y requieren órganos energéticamente exigentes de mantener y mantener, esta idea tiene sentido, y un estudio reciente encontró tamaños cerebrales más pequeños en especies de pájaros carpinteros que viven en grupos sociales más grandes y duraderos (ref).

Estos estudios plantean preguntas sobre las diferencias entre las historias de vida de las urracas y pájaros carpinteros australianos que pueden crear estos hallazgos conflictivos: ¿se desarrolla la inteligencia como resultado de la cantidad de relaciones que un individuo tiene dentro de un grupo social estable? ¿Qué le sucede a la inteligencia cuando el grupo social es inestable? ¿Son las relaciones beneficiosas o las relaciones antagónicas más influyentes en el desarrollo y el fomento de la inteligencia?

Otro hallazgo intrigante en el estudio del Dr. Ashton es que la inteligencia está fuertemente relacionada con el éxito reproductivo en las mujeres: las mujeres más inteligentes emplumaron más polluelos, aunque el Dr. Ashton y sus colaboradores no están seguros de por qué.

"Podría ser que las hembras más inteligentes son mejores defendiendo a sus polluelos o sus juveniles, lo que aumenta el éxito reproductivo", especuló el Dr. Ashton. "O podrían alimentar alimentos de mejor calidad [a sus polluelos]".

"[Nuestros resultados] también sugieren una relación positiva entre el rendimiento cognitivo femenino y el éxito reproductivo, lo que indica que existe el potencial de que la selección natural actúe sobre la cognición", dijo el Dr. Ashton. "Juntos, estos resultados respaldan la idea de que el entorno social juega un papel importante en la evolución cognitiva".

Para examinar algunas de estas preguntas, el Dr. Ashton ya está investigando las razones precisas por las cuales las hembras "más inteligentes" tienen mayor éxito reproductivo.

Fuente:

Benjamin J. Ashton, Amanda R. Ridley, Emily K. Edwards y Alex Thornton (2017). El rendimiento cognitivo está relacionado con el tamaño del grupo y afecta el estado físico en las urracas australianas, Nature | doi: 10.1038 / nature25503

También citado:

Natalia Fedorova, Cara L.Evans y Richard W.Byrne (2017). Vivir en grupos sociales estables se asocia con un tamaño cerebral reducido en pájaros carpinteros (Picidae), Biology Letters | doi: 10.1098 / rsbl.2017.0008

Publicado originalmente en Forbes el 9 de febrero de 2018.