remezclado de la imagen cortesía de CC-BY-SA ESO (a través de Wikimedia Commons)

Fotografía de agujero negro

O cómo hacer un telescopio tan grande como el mundo

Eso es todo. La primera imagen que se ha tomado de un agujero negro.

Y tal vez no se vea espectacular al principio, pero considere esto: no solo este agujero negro está a unos 55 millones de años luz de distancia, ¡sino que los agujeros negros son invisibles por su propia naturaleza! (Esto se debe a que su atracción gravitacional es tan fuerte que ni siquiera la luz puede escapar de ellos).

Es por eso que, durante muchos años, los astrónomos pensaron que sería imposible obtener una imagen de un agujero negro.

Estaban equivocados.

En teoría, no podemos tomar una foto de un agujero negro porque simplemente no es posible tomar una imagen de algo que no emite o refleja luz.

Sin embargo, eche un vistazo más de cerca. Lo que ves en la imagen no es el agujero negro en sí, sino un disco a su alrededor. Verás un espacio negro, un anillo de fuego y luego más negro dentro.

Ese es el agujero negro.

En esta imagen, el agujero negro no es visible, y no debería serlo, si nuestras leyes de física son correctas.

El anillo en sí existe debido a un fenómeno en el que una estrella se acerca demasiado al agujero negro y es absorbida por él.

Debido a la enorme cantidad de fuerza gravitacional ejercida por el agujero negro, la estrella se atrae hasta que todo lo que queda es el anillo. El anillo se llama disco de acreción, y es la parte más obvia de la imagen tomada.

Pero no existirá para siempre: el agujero negro continúa ejerciendo su atracción, y después de un período de tiempo, este anillo también se comerá.

La historia comienza con un pequeño equipo de innovadores y termina con un telescopio que es diferente a todo lo que el mundo haya visto.

Aunque últimamente se han producido importantes avances en la tecnología de los telescopios, no existe un solo telescopio en la Tierra que pueda tomar una fotografía de un agujero negro. ¡Son demasiado pequeños para hacerlo!

En teoría, para tener ese tipo de resolución, necesitaría un telescopio del tamaño del planeta Tierra, y obviamente, eso no es posible. Para resolver este problema, se toparon con una idea realmente innovadora: si un telescopio no podía hacer el trabajo, tal vez muchos lo harían.

Resulta que tenían razón.

El equipo utilizó una red global de platos para simular un telescopio de este tamaño. Doce radiotelescopios estacionados en diferentes puntos del mundo se mantuvieron sincronizados con potentes relojes atómicos. Cada telescopio recolectó y grabó ondas de radio provenientes de cerca del agujero negro. Estos datos se combinaron utilizando supercomputadoras para crear la imagen del agujero negro.

Este programa incluyó el apoyo de muchos países y fue nombrado Event Horizon Telescope o EHT.

Este agujero negro es en realidad lo que se llama un agujero negro supermasivo que vive en el centro de la galaxia Messier 87. Es aproximadamente 7 mil millones de veces más masivo que nuestro Sol. Eso es colosal en comparación incluso con otros agujeros negros supermasivos.

La parte más importante de esta foto es donde no hay luz, ese círculo oscuro en el centro que mide aproximadamente 25 mil millones de millas de ancho. Ese es el agujero negro real.

Y en su borde está el lugar conocido como el horizonte de eventos, el punto de no retorno. Una vez que cruzas el horizonte de eventos, la gravedad del agujero negro es tan fuerte que no puedes escapar. No tú, ni la nave espacial más rápida, ni siquiera la cosa más rápida del universo: la luz.

Muchas, muchas cosas debían ser correctas para capturar esta imagen, lo suficiente como para que pudiera considerarse un milagro. La luz viajó durante aproximadamente 55 millones de años luz, sin ser absorbida por gas o partículas. Solo una pequeña fracción de las ondas de radio que golpean la atmósfera exterior en realidad terminan llegando a la superficie, ya que la mayoría de ellas se absorben o reflejan. Y para que el EHT reciba estas ondas, el clima debe ser bueno y despejado en cada uno de los 12 telescopios, incluido el de la Antártida.

Esta es la primera foto de un agujero negro que se haya tomado, pero ciertamente no es la última.

Como después de este primer éxito, el equipo de científicos de EHT comenzó a examinar otros agujeros negros, con la esperanza de ampliar nuestra comprensión de los agujeros negros.

El equipo ahora ha girado la cámara gigante hacia otro agujero negro llamado Sagitario A *. Este agujero negro es el presente en el centro de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Creemos que sus imágenes serán lanzadas pronto.

Con estas imágenes de agujeros negros, podemos entender más acerca de sus propiedades y responder preguntas actualmente sin respuesta como:

¿Por qué están presentes en el centro de las galaxias? ¿Por qué vomitan corrientes masivas de partículas subatómicas en el espacio? ¿Cómo afectan exactamente la estructura del espacio-tiempo a su alrededor?

Y, ¿qué efecto podrían tener algún día en nosotros?

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