Una tormenta de cerveza en Neptuno

Se está formando una nueva tormenta masiva en Neptuno, similar a los sistemas detectados por la nave espacial Voyager 2 cuando pasó por ese planeta en 1989. Descubiertos por astrónomos usando el Telescopio Espacial Hubble, esta es la primera vez que un sistema de este tipo se detecta por primera vez en imágenes tomadas en 2018, se ha visto durante su formación.

Similar a la Gran Mancha Roja en Júpiter, las Grandes Manchas Oscuras en Neptuno están formadas por sistemas de alta presión en la atmósfera de ese planeta. Esto es diferente a nuestro propio mundo natal, donde se forman tormentas en áreas de baja presión. Al estudiar los mecanismos de estos sistemas, los investigadores esperan comprender mejor tanto nuestro propio sistema solar como los planetas que orbitan otras estrellas.

“Si estudias los exoplanetas y quieres entender cómo funcionan, primero debes entender nuestros planetas. Tenemos muy poca información sobre Urano y Neptuno ”, dijo Amy Simon, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

El planeta Neptuno en dos fotos compuestas diferentes. En la imagen del Hubble a la izquierda, vemos la tormenta oscura recién descubierta, rodeada de nubes blancas, más arriba en la atmósfera. A la derecha, se ve el Gran Punto Oscuro

El desarrollo de nubes dos años antes de la formación de la nueva mancha oscura sugiere que estas tormentas comienzan mucho más en la atmósfera de Neptuno de lo que los astrónomos creían anteriormente.

Idas y venidas de naves espaciales y tormentas

Cuando la Voyager 2 pasó a Neptuno al final de su recorrido por el sistema solar exterior, la nave espacial grabó imágenes de dos sistemas de tormenta, que los astrónomos denominaron "La Gran Mancha Oscura" y "La Mancha Oscura 2". El más grande de estos era aproximadamente del tamaño de la Tierra. Sin embargo, cuando el telescopio espacial Hubble fijó su vista en Neptuno en la década de 1990, esas características ya no eran visibles. Esto fue una sorpresa para los astrónomos, ya que la Gran Mancha Roja en Júpiter ha sido visible desde 1830, y puede haberse formado hace 350 años.

"Un estudio dirigido por la Universidad de California, Berkeley, el estudiante universitario Andrew Hsu estimó que las manchas oscuras aparecen cada cuatro o seis años en diferentes latitudes y desaparecen después de unos dos años", explican los funcionarios de la NASA.

La Gran Mancha Roja en Júpiter está estabilizada por corrientes de chorro delgadas a ambos lados del sistema. Crédito de imagen: NASA

La Gran Mancha Roja en Júpiter se mantiene en su lugar mediante delgadas corrientes de chorro a ambos lados, evitando que la tormenta se mueva hacia el norte o hacia el sur. Tal protección no es parte de la atmósfera de Neptuno, donde los vientos soplan a través de bandas mucho más anchas. Aquí, en el planeta más distante del sistema solar, los vientos cerca del ecuador se mueven hacia el oeste, mientras que los vientos más cercanos a los polos soplan en dirección este. Las tormentas en ese mundo generalmente rondan entre estas latitudes antes de separarse.

Preparando una tormenta

Mientras que los investigadores estudiaron un pequeño punto oscuro visto por primera vez en la atmósfera de Neptuno en 2015, vieron una reunión separada de pequeñas nubes blancas en el hemisferio norte. Los que luego formaron una nueva tormenta, casi idéntica en tamaño y forma al Gran Punto Oscuro visto por la Voyager. Esta tormenta masiva mide casi 11,000 km (6,800 millas) de longitud.

Las nubes blancas que preceden al sistema de tormentas en Neptuno pueden ser similares a las nubes lenticulares en la Tierra, como estas vistas sobre el monte. Shasta Crédito de imagen: rubengarciajrphotography / Flickr

Las nubes se desarrollan en la atmósfera de Neptuno a partir de cristales de hielo de metano, creando nubes blancas. Los investigadores plantean la hipótesis de que se forman por encima de las tormentas, la forma en que las nubes lenticulares se ciernen cerca de la cima de las montañas en nuestro propio mundo natal. En este caso, estas nubes blancas se volvieron más brillantes justo antes de que la región oscura fuera visible para el Hubble. Los modelos de computadora sugieren que las tormentas más masivas están precedidas por las nubes más brillantes.

“El lugar está en el hemisferio norte y se desplaza hacia el oeste más lentamente que los vientos circundantes. Los puntos oscuros solo se pueden identificar en la luz visible, debido a su fuerte absorción en las longitudes de onda azules, y solo el telescopio espacial Hubble tiene suficiente resolución espacial para detectarlos ”, explican los investigadores en un artículo publicado en Geophysical Research Letters.

Neptuno se clasifica como un gigante de hielo, compuesto de un núcleo rocoso, rodeado por un interior rico en agua, cubierto de capas de hidrógeno y helio. Urano, un planeta similar a Neptuno, actualmente posee una capa de nubes brillantes y tormentosas alrededor de su polo norte. El metano en la atmósfera de Urano y Neptuno refleja la luz azul-verde, proporcionando a cada mundo un tono azulado.

Aunque las velocidades del viento dentro de una tormenta en Neptuno nunca se han medido directamente, los astrónomos creen que podrían alcanzar velocidades de hasta 360 kilómetros (casi 225 millas) por hora, aproximadamente la misma velocidad de viento registrada más alta jamás registrada en la Tierra.