Los planetas con la misma masa y radio que la Tierra, incluso en la zona habitable de una estrella, podrían tener propiedades muy diferentes en la actualidad. Crédito de la imagen: J. Pinfield / red RoPACS / Universidad de Hertfordshire.

Un mundo 'habitable' alrededor de Proxima Centauri puede no ser muy parecido a la Tierra

Ahora que sabemos que la estrella más cercana tiene un planeta potencialmente habitable, es hora de preguntar si realmente es como el nuestro.

"Considerar a la Tierra como el único mundo poblado en el espacio infinito es tan absurdo como afirmar que en todo un campo sembrado con mijo, solo crecerá un grano". -Metrodorus de Chios

Uno de los objetivos principales de la humanidad, al mirar al Universo, es descubrir otro planeta capaz de soportar la vida humana, o tal vez incluso contener a otros seres vivos e inteligentes. Más allá de nuestro Sistema Solar, las estrellas más cercanas son el sistema trinario Alpha Centauri, que consiste en Alpha Centauri A, una estrella similar al sol, Alpha Centauri B, una estrella un poco más pequeña y más fría que nuestro Sol, y Proxima Centauri, un rojo de baja masa enano que es el más cercano de todos. La semana pasada, el Observatorio Europeo Austral hizo un anuncio, afirmando que hay un planeta similar a la Tierra alrededor de Proxima Centauri, a solo 4,24 años luz de distancia. Con una masa estimada de 1.3 veces la Tierra y recibiendo el 70% de la luz solar incidente, el mundo hace una revolución completa alrededor de su estrella en solo 11 días. Si se verifica, este sería el planeta más cercano fuera de nuestro Sistema Solar jamás descubierto.

Las estrellas Alpha Centauri (arriba a la izquierda) incluyendo A y B, Beta Centauri (arriba a la derecha) y Proxima Centauri (en un círculo). Crédito de la imagen: usuario de Wikimedia Commons Skatebiker.

Si hubieras acudido a los principales científicos del mundo hace apenas 25 años y preguntado cuántos planetas había alrededor de estrellas distintas a la nuestra, todo lo que habrías obtenido fueron conjeturas. Nunca se había descubierto y confirmado ninguno, y las pocas "detecciones reclamadas" que habían existido fueron anuladas. Avancemos rápidamente hasta nuestros días, y tenemos miles de planetas confirmados con miles más como "candidatos" esperando en las alas. La mayoría de estos fueron descubiertos por la misión Kepler de la NASA, que vio una porción de un brazo espiral cercano, mirando a 150,000 estrellas a cientos o miles de años luz de distancia. Aunque esa información fue suficiente para decirnos que la mayoría de las estrellas tienen planetas y que un porcentaje significativo tiene mundos rocosos en las zonas potencialmente habitables de sus sistemas estelares, no tiene el mismo encanto que las estrellas más cercanas.

La estrella más cercana a nuestro Sol, Próxima Centauri, tal como se muestra en la imagen del telescopio espacial Hubble. Crédito de la imagen: ESA / Hubble y NASA.

La mayoría de nosotros escuchamos "como la Tierra" e inmediatamente pensamos en un mundo con continentes y océanos, repleto de vida, y posiblemente con seres inteligentes en su superficie. Pero eso no es lo que significa "como la Tierra" para un astrónomo, al menos, todavía no. Hay muy poco de lo que somos capaces de medir en este momento sobre un planeta distante, particularmente desde un planeta pequeño, ya que la luz de su estrella madre inunda absolutamente cualquier otra señal. Todo lo que podemos medir definitivamente es la masa física, el radio y la órbita de un planeta. Si tenemos suerte, podemos medir si el planeta tiene una atmósfera o no, pero esa información generalmente solo está disponible para mundos gigantes de gas, no para planetas rocosos.

Una ilustración de un panet alrededor de una estrella enana roja. Solo los mundos gigantes de gas son lo suficientemente grandes como para que se detecten sus atmósferas en este momento. Crédito de la imagen: ESO.

Si de hecho encontramos un planeta del tamaño de la Tierra en masa terrestre orbitando alrededor de Proxima Centauri a la distancia adecuada para agua líquida en su superficie, nos da una tremenda esperanza de que haya mundos similares a la Tierra alrededor de quizás incluso la mayoría de las estrellas en el Universo. Después de todo, solo el 5% de todas las estrellas son tan masivas como nuestro propio Sol, mientras que el 75% de las estrellas son enanas rojas como Proxima Centauri. Según las mediciones de masa y tamaño, podríamos confirmar que el planeta es rocoso, en lugar de gas o con una envoltura de hidrógeno / helio. Y si pudiéramos medir la luz del planeta directamente, utilizando una variedad de técnicas astronómicas para restar la luz de la estrella madre, incluso podríamos saber si el planeta parece uniforme con el tiempo (como un mundo completamente nublado como Venus sí) o si tiene características de brillo que cambian con el tiempo (como un mundo parcialmente nublado como lo hace la Tierra).

La Tierra (L) en luz visible, en comparación con Venus (R) en luz infrarroja. Si bien la reflectividad de la Tierra variará con el tiempo, la de Venus permanecerá constante. Crédito de la imagen: NASA / MODIS (L), ISIS / JAXA (R), costura de E. Siegel.

Hay otras cosas que también sabríamos acerca de cómo este mundo es diferente del nuestro. Según la masa, el tamaño y la distancia del planeta a su estrella, sabríamos que estaba bloqueado por la marea, lo que significa que el mismo hemisferio siempre se enfrenta a la estrella, de forma similar a cómo la Luna está bloqueada a la Tierra. Sabríamos que sus años son mucho más cortos y que sus estaciones estarían determinadas por la elipticidad de su órbita, no por la inclinación axial.

Los 21 planetas Kepler descubiertos en las zonas habitables de sus estrellas, no más grandes que el doble del diámetro de la Tierra. La mayoría de estos mundos orbitan enanas rojas, más cerca del

Pero lo más sorprendente son las cosas que aún no sabríamos, que incluyen:

  • Si este mundo tiene una temperatura superficial como Venus, como la Tierra o como Marte, que dependen en gran medida de propiedades que no podemos medir como la composición de la atmósfera.
  • Si existe el potencial de agua líquida en su superficie, lo que requiere el conocimiento de la presión atmosférica.
  • Ya sea que haya un campo magnético que proteja al planeta de la radiación solar, o si eso es necesario para proteger cualquier vida que surgió en el mundo.
  • Si la actividad solar ha frenado alguna vida que podría haber existido en las primeras etapas.
  • O si la atmósfera tiene alguna firma biológica o no.
El exoplaneta Kepler-452b (R), en comparación con la Tierra (L), un posible candidato para la Tierra 2.0. Crédito de imagen: Crédito de imagen: NASA / Ames / JPL-Caltech / T. Pyle

Ya sea que este planeta exista o no, y es importante ser escéptico, ya que hace unos años se informó de un planeta alrededor de Alpha Centauri B que desapareció con más datos, es importante recordar que "similar a la Tierra" está muy lejos de siendo algo parecido a la Tierra real. Según estos criterios, Venus o Marte también serían "similares a la Tierra", pero no pondrías en juego tus esperanzas de convertirte en una especie interestelar. Tan grandioso como sería encontrar un mundo nuevo y rocoso en la zona potencialmente habitable alrededor de la estrella más cercana al Sol, está muy lejos de nuestro último sueño de una Tierra 2.0.

Esta publicación apareció por primera vez en Forbes, y nuestros seguidores de Patreon la traen sin publicidad. ¡Comenta en nuestro foro y compra nuestro primer libro: Beyond The Galaxy!